Actueel: Inferno in Californië, een persoonlijk verslag

Mariel van Tatenhove
door gepubliceerd op 13 september 2020Tags: , , , ,

Net als je denkt dat 2020 niet erger kan worden, staat door een nacht bliksem heel Californië opnieuw in brand…Het zijn de ergste bosbranden in de geschiedenis van de westkust van de Verenigde Staten.

Het is zaterdag nacht, 15 augustus. Ik schrik wakker van een harde klap, gevolgd door iets wat op schoten lijkt. Als ik uit het raam kijk realiseer ik me dat het bliksemt en keihard regent. Iets dat heel zeldzaam is in Californië. De storm duurt de hele nacht en pas tegen het einde van zondagmorgen klaart het op. Ik zou die zondag gaan wijnproeven met mijn vriendin Jennifer in de Santa Cruz Mountains, waar zij woont. Maar op zondagmorgen krijg ik een berichtje van haar dat het hele gebied zonder stroom zit door de bliksem. Ons wijnuitje kan niet door gaan. We beseffen op dat moment allebei nog niet dat door de bliksem overal branden zijn ontstaan. Dat wordt pas een paar dagen later duidelijk… 

19 augustus: meer dan 560 branden

Het is woensdagochtend en ik ben met met mijn vriendin Vanessa op weg naar Salt Lake City om haar dochter Sarah naar de Universiteit te brengen. Het is voor het eerst dat we met de branden geconfronteerd worden. We krijgen een waarschuwing op onze GPS, dat door een grote brand bij Vacaville, we op vertraging moeten rekening. En inderdaad, net nadat we de Benicia brug zijn gepasseerd, wordt de lucht steeds donkerder. De zon heeft in een keer een rare oranje kleur.

We lezen dat de brand heel plotseling in het midden van de nacht begon en zich razendsnel verspreidde. Bewoners pakten bijeen wat ze konden meenemen en moesten evacueren. Ik zie Marci en Ken Albers op het nieuws. Ze evacueerden hun huis die woensdagmorgen om 02:30 met alleen de kleren die ze aan hadden. Het enige wat de brandweer kon doen was het verkeer uit de buurt leiden, want alle brandweerauto’s waren al elders ingezet.  

“The firefighters couldn’t do anything, they just had to watch our house burn. They had no trucks to take out there” zei Marci op woensdagmiddag. 

De LNU Lightening Complex fire gaat inmiddels de geschiedenis in als de grootste brand die Californië ooit heeft gehad en heeft zich op dit moment al over meer dan 150.000 ha verspreid.

bosbranden Californie
Vacaville, 19 augustus foto: Mariel van Tatenhove

Meteen daarna horen we dat er in Californië meer dan 560 branden zijn en in de Bay Area alleen meer dan 40. Het lijkt alsof opnieuw heel Californië in brand staat, net als twee jaar geleden. Op die woensdag zijn de ergste branden in vijf Bay area provincies, waarvan een in de Santa Cruz Mountains, de CZU Complex fire. Ik denk meteen aan mijn vriendin Jennifer. Als ik van een andere vriendin hoor dat vrienden van haar al zijn geëvacueerd, bel ik Jen. Ze vertelt dat de brand op het moment in Big Basin National Park is, dat aan de andere kant van Highway 17 ligt.

Op dit moment hoeven ze nog niet te evacueren. Dat is pas nodig als de brand zich over de snelweg zal verspreiden. Maar het is wel beangstigend dichtbij en ze hebben hun evacuatie plan klaar voor als het zo ver komt. Ik maak me zorgen en bied ze onderdak aan maar Jen zegt dat ze zo lang mogelijk in hun huis willen blijven. Ik snap dat je niet zomaar je huis en al je spullen achterlaat, dus spreken we af dat ik elke morgen en avond contact opneem om te horen hoe de situatie is. 

20 augustus: de brand is 0% onder controle

De CZU Complex fire is in volle gang en onbedwingbaar voor de brandweer, ze hebben nog steeds 0% controle over de brand. Intussen zijn naast Big Basin en Boulder Creek ook delen van Scotts Valley geëvacueerd. De brand heeft zich nog steeds niet naar de andere kant van de snelweg verspreid, dus mijn vriendin Jen is nog steeds thuis. Ze zijn omringd door dikke rookwolken en ze kunnen vanuit hun huis ook al de oranje gloed van het vuur zien. Ik ben erg ongerust als ik de foto’s zie. 

22 augustus: wind en bliksem in de weersverwachting

Ik ben inmiddels weer thuis. Tijdens onze terug reis van Salt Lake City, hebben we de hele weg door dikke rook gereden, van Utah door Nevada terug naar Californië. Het is onwerkelijk. Bij Jen is de situatie nog hetzelfde. Ze hebben inmiddels 5% van de brand onder controle. Het slechte nieuws is echter dat de wind de verkeerde kant op draait en de kans groter is dat het vuur richting Jen’s huis komt. Het ziet er niet goed uit.

Er is een storm in buurt van Santa Barbara en de weersverwachting voorspelt dat die storm en onweer op zondagnacht naar het noorden richting Santa Cruz komt. Ik steek kaarsjes aan en bid dat de bliksem wegblijft en de wind weer draait. Jen zegt dat ze voor de zekerheid de hele nacht opblijven en op het ergste zijn voorbereid. Ik word ook een paar keer wakker die nacht om te zien hoe het weer is. 

24 augustus: het tij keert

Mijn kaarsjes hebben gewerkt of misschien waren er andere krachten aan het werk, maar de storm heeft Santa Cruz niet bereikt en de wind is de andere kant op gedraaid. Er is gelukkig ook geen onweer en bliksem geweest en de brandweer heeft meer vooruitgang gemaakt. Al is het nog steeds langzaam. De brand is uitgebreid tot bijna 32.000 ha en is pas 13% onder controle. Big Basin, het oudste State-park in Californië is bijna helemaal verbrand. In het hart van de brand waren er vlammen hoger dan de Redwoods, de grootste bomen in de wereld.

Ik kan me niet voorstellen hoe de brand er op z’n hoogte punt uitziet en hoe groot de verwoesting is die het vuur met zich heeft meegebracht. Wonder boven wonder ziet het er naar uit dat een groot aantal van de oudste en grootste Redwoods, sommige 2.000 jaar oud, de brand hebben overleefd. Inclusief de boom die Mother of the Forest heet en zo zie je dat de natuur sterk is. Wij zullen helaas voorlopig niet kunnen gaan hiken in Big Basin om het met eigen ogen te zien. Het zal op z’n minst een jaar en heel veel geld kosten voor het park weer open is voor bezoekers. Mijn vriendin Jen  en familie zijn voor nu weer veilig. Helaas is dit pas het begin van het bosbranden seizoen, dus het blijft afwachten.

11 september: de luchtkwaliteit is dramatisch

We zijn twee weken verder. Afgelopen weekend zijn er weer nieuwe branden uitgebroken rond Sacramento, Mendicino, Fresno en ook in Washington State en Oregon, waar 500.000 mensen zijn geëvacueerd. 10% van de bevolking! De rook van al deze branden zorgt sinds woensdag weer voor een maanachtig landschap bij ons. De lucht wisselt tussen grauw en grijs en spookachtig oranje. Op het midden van de dag lijkt het wel nacht.

Bay area sky foto
Bay area. Foto: Mariel Tatenhove

Als ik woensdag om tien uur uit het raam kijk, zie ik dat de straat verlichting aan is. Het lijkt alsof we in de film Armageddon zijn beland. De kwaliteit van de lucht is zo slecht, dat we het advies hebben om de komende dagen binnen te blijven. Normaal kijk je ‘s morgens naar de weersverwachting, wij kijken de afgelopen weken elke morgen naar de AQI, de Air Quality Index, om te zien of het veilig is om naar buiten te gaan. Deze AQI is sinds vorig weekend veranderd van Unhealthy – over de honderd- naar Very Unhealthy tussen de twee en vier honderd, afhankelijk waar je bent in de Bay Area. Als ik naar de brievenbus loop ruik ik de rook en proef ik de as. Mijn barbeque en tuinstoelen zijn bedekt met een laag witte as.   

Alexa, skip to 2021

Ik ben niet gauw depressief, maar deze week is het allemaal even teveel. Het voelt alsof 2020 de ene ellende na de andere brengt. Het begon met COVID, waardoor we twee maanden verplicht thuis waren door de lockdown regel. Toen we weer iets meer mochten, waren er de Black Lives Matter protesten, waardoor we een avondklok kregen. We mochten tussen 20:30 en 700 uur ‘s morgens het huis niet uit . En nu zitten we binnen door de rook en slechte lucht veroorzaakt door de branden.

Maar ik mag eigenlijk niet klagen. Vergeleken met de mensen die de afgelopen weken hun huis en alles kwijt zijn geraakt, de brandweermannen die dagen en nachten zonder slaap deze vreselijke branden proberen te bedwingen, is mijn ongemak helemaal niks. Ik ga dadelijk maar even wat dansen in de keuken om mijzelf op te vrolijken en toch mijn beweging en stappen te halen. Ik hoop dat er niet nog meer ellende komt dit jaar.

Bosbranden USA
Bay area. Foto: Mariel Tatenhove

Alexa, skip to 2021, ik ben 2020 zat!

Over dit Wereldwijf: Mariel van Tatenhove - VS

Mariel van Tatenhove - VS
Hello, ik ben Mariel en ik woon sinds 1996 aan de west kust van de Verenigde Staten. Ik heb een leuke baan in Silicon Valley, waar ik voor Amazon aan Alexa werk. Ik reis veel, zowel voor mijn werk als prive en voor De Wereldwijven schrijf ik over mijn leven in California, de tech wereld en mijn international vriendenkring.