New York City is dood. Of toch niet?

De pandemie heeft grote impact op New York City. New Yorkers verloren hun leven, hun baan, hun business. ’The City that never sleeps’ drukte noodgedwongen op de pauzeknop. Is New York dood of werkt ze aan een come-back?

Ik zit op een kleedje in Prospect Park in Brooklyn. De zon schijnt en het is 25 graden. Mensen zitten in groepjes bij elkaar. Honden spelen aan de lijn, want loslopen is verboden. Iemand ligt relaxt in een hangmat. Even verderop staat een saxofonist te spelen. Ik zie mensen dansen, knuffelen en barbecueën. Zonder mondkapjes. Het leven is voor even perfect. En dat terwijl New York City er kort geleden nog totaal anders uitzag.

Ghost town

NYC is zwaar geraakt door de pandemie. Eén op de negen inwoners kreeg COVID-19. En één op elke 252 New Yorkers overleed aan het virus. 

NYC was maandenlang het corona epicentrum van Amerika. New York viel stil. Je durfde nauwelijks de deur uit. Wie kon, ging thuiswerken. Winkels werden dichtgetimmerd tegen plunderingen. De metro was leeg. Mensen, vooral die het zich konden permitteren, vluchten de stad uit. Volgens de New York Times verliet maar liefst veertig procent van de bewoners uit de duurdere wijken Upper East Side, West Village, SoHO en Brooklyn Heights de stad (tussen maart en mei 2020). 

It’s a ghost town”, volgens voormalig president Trump. “It’s dying, everyone’s leaving New York.”

New York City is dood

De voornamelijk Democratisch stemmende stad kotste Trump uit. Toch kon niet voorkomen worden dat zelf-hulp schrijver James Altucher olie op het vuur gooide met zijn blog “New York is dead forever”. Werkelijk, New York gaat nooit meer die bruisende stad zijn, forever?! 

Altucher’s argument; waarom zou je nog langer een torenhoge huur betalen (voor een bezemkast), hutjemutje leven in een vieze stinkstad vol ongedierte, in een tijd waarin thuiswerkers als digital nomad niet langer gebonden zijn aan een woonplaats?

Er staan miljoenen vierkante meters aan kantoorruimte leeg. Met het verdwijnen van de kantoorwerkers, verdwenen ook de koffie- en lunchtentjes, die deze werknemers bezochten. 

En met het vertrek van de zogenaamde superrijke Golden Geese naar onder andere Los Angeles en Miami, verdween er een flinke duit aan belastinggeld uit het New Yorkse dollar laatje. Deze superrijken weten hun weg te vinden. De stad blijft echter karig achter. Minder belastinggeld betekent een kleinere buidel voor onder andere scholen, openbaar vervoer, bibliotheken en parken.

Zo te bezien lijkt het toekomstscenario voor New York City grimmig. Maar gloort er dan geen enkele hoop aan de horizon? Het lijkt een kwestie van is het glas half vol of half leeg. 

Corona virus
Foto’s: Marijke Hoebee

Het glas halfvol

De meer positief denkenden noemen de pandemie juist een wake-up call. COVID-19 legde de pijnlijke issues extra bloot. De roep om meer betaalbare woningen en gezondheidszorg, is luider dan ooit. New York City moet weer een stad worden voor iedereen. Laagdrempelig. Niet alleen voor degenen met een forse bankrekening.

New York is meer dan alleen een plek voor multimiljonairs, Fortune 500 bedrijven en wereldsterren. Het is vooral een stad met een hardwerkende middenklasse, immigranten en minderheden.

Een deel van de vrijgekomen kantoorruimte kan omgebouwd worden naar betaalbare woningen. Is de stad misschien niet beter af zonder zoveel superrijken, die vooral in hun eigen bubble leven?

Make NYC fun again

Omdat in een restaurant eten maandenlang off limits was, ontstonden er door de hele stad terrasjes. Wat Europeanen al langer wisten, wordt nu ook omarmd door Amerikanen. De terrasjes-cultuur is een doorslaand succes en is here to stay. Idem voor het afsluiten van complete straten voor autoverkeer voor block parties. To-go cocktails en marihuana werden gelegaliseerd. En al die leegstaande gebouwen vormen een ideaal decor voor laagdrempelige feestjes, kunst exposities en cultuur.

Corona virus

Valley of the East

En ook qua werkgelegenheid is het niet alleen maar kommer en kwel. Zowel Amazon, Apple, Facebook en Google hebben hun kantoren in NYC fors uitgebreid. Valley of the East wordt het genoemd, als tegenhanger van Silicon Valley

Tech deed trouwens ook op een andere manier haar entree; omdat minder mensen met de metro durven, krijgen andere manieren van transport een boost in de vorm van elektrische deel -steps, -fietsen, -scooters en zelfs schoolbussen. Hoezo ghost town?

In het nieuwe normaal klinkt toekomstmuziek

De helft van alle New Yorkers heeft nu minimaal één inenting gehad. Het aantal COVID-19 besmettingen en overledenen is drastisch gedaald. En deze cijfers dalen verder met de dag. De stad likt haar wonden.

NYC lijkt allesbehalve dood. Ja, 3,57 miljoen mensen vertrokken uit de stad. Maar 3,5 miljoen anderen namen juist hun intrek. 

De toekomst zal leren of de stad haar beste tijd heeft gehad of juist zal opbloeien. Als een soort New York 2.0; eerlijker, groener, creatiever, moderner en meer fun, dan voor de pandemie.

Of zoals iemand stelde, volledig in lijn met de typisch Amerikaanse can do mentaliteit: “Pessimisme komt van mensen die niet durven te dromen. Met verandering, komen kansen!”.

Over dit Wereldwijf: Marijke Hoebee - VS

Hi! Ik woon sinds 2012 parttime in Amerika - eerst in San Francisco en nu in New York City - en in Amsterdam. Yup, dat zijn twee woonplaatsen. Best of both worlds! Ik werk als freelance filmmaker/regisseur en daarnaast ben ik 'dog walker'. Mijn business heet Redhead Media. Ik hou van yoga, reizen en (vegan) eten.