Tolerantie in Kenia waar zelfs homoleeuwen autoriteiten ergeren

Het was het gesprek van de dag; twee mannetjes leeuwen die elkaar het hof maken in het Masai Mara Natuurreservaat. De ergernis van de Keniaanse autoriteiten werkte ons – Nederlandse gemeenschap in Mombasa – alleen maar op de lachspieren. Het afzonderlijk isoleren van het verliefde leeuwen homopaar zou dé oplossing zijn voor dit ‘afwijkende gedrag’.

Hoe triest moet het zijn voor holebi’s om in een land te wonen, waar zelfs de autoriteiten trachten homoleeuwen weer tot hetero te bekeren? Kenia staat nog steeds op de lijst van landen waar homo-sexualiteit strafbaar is. Veertien jaar gevangenschap hangt je boven het hoofd.

Saint, eigenaar van een bar vol van ‘sins’

Ik zit bij ‘Saint’ aan de bar. Hij blijft liever anoniem. Hij is de eigenaar van een restaurant annex karaoke bar in Mombasa. Deze plaats ligt hidden, verscholen tussen de bomen. Aan de buitenzijde ziet het eruit als elke andere villa. Geen uithangbord of bewegwijzering, nauwelijks licht aan de buitenzijde. Een grote gate staat open na zes uur ’s avonds, iedere dag van de week. Je kunt er heerlijk eten, het heeft een tuinterras met zeezicht en zelfs een privéweggetje naar het strand.

Wanneer ik rustig met hem in gesprek ben, valt me zijn onberispelijke Engels op. Hij spreekt in een vocabulaire en met het accent van een world-class butler. Zo gedraagt hij zich ook. Hij kent zijn gasten bij naam, weet wat ze graag drinken en hoe; op kamertemperatuur of met extra ijs, met water of uit een hoger glas. Hij doet er alles aan om het iedereen naar de zin te maken en je vooral welkom en thuis te laten voelen. Zijn etentjes op zondagavonden zijn memorabel. Stamgasten schuiven aan om met elkaar van het buffet te genieten, te lachen en te praten.

Er wordt dan niet alleen luchtige onzin uitgewisseld. Meer dan eens gaan de gesprekken dieper; over incest, huiselijk geweld, opvoeding, politiek en relaties. Als je dan de tafel rond kijkt, zie je mensen van allerlei pluimage, religie en nationaliteit. Zo verschillend, maar ook met zoveel overeenkomsten. Niemand oordeelt, iedereen mag zijn wie die is; hetero of holebi. Een toevluchtsoord en ontmoetingsplek, ook voor expats die genoeg hebben van de toeristische clubscene, evenals bekende politici en succesvolle zakenlui die – zonder beveiliging en verscholen voor paparazzi – rustig van hun side dish willen genieten. Als ik vraag hoe holebi’s van over de hele wereld zijn bar weten te vinden, antwoordt hij: “Just by hear say.…”

Telg van koninklijke bloede bewijst: ‘het geloof is één pot nat’

Door zijn aderen stroomt blauw bloed. Hij is geboren in een koninklijke Indiase familie. Zijn biologische moeder stierf tijdens de bevalling. Borstvoeding kreeg hij van ingehuurde zusters. Als jongste telg uit een gezin met zes zussen, zegt hij zelf dat hij is grootgebracht door zeven moeders. Hij dreef de hele familie – zijn uiterst religieuze, aristocratische en dominante vader in het bijzonder – tot wanhoop. Zo jong als hij was, trok hij zich niks aan van protocollen en koninklijke poppenkast. Hij deed waar hij zin in had, flapte er alles uit. Hij benoemde zijn observaties en maakte onderwerpen bespreekbaar die onbesproken moesten blijven. Hij ging naar dure en streng religieuze kostscholen, groeide op in puissante rijkdom tussen bedienden, beveiliging en privé chauffeurs. Pas op zijn 21ste vernam hij op het sterfbed van zijn moeder (die dus zijn stiefmoeder bleek te zijn) dat zijn biologische moeder overleed bij zijn geboorte. Pa dwong hem om eerst theologie te gaan studeren. Hij studeert af op het onderwerp ‘de overeenkomsten tussen Hindoeïsme, Islam en Christendom’. Met een lach voegt hij eraan toe: “Ik heb toen al willen bewijzen dat religie één pot nat is.”

Familie keert hem voorgoed de rug toe

Hij studeert vervolgens geneeskunde en werkt als tropenarts in de kliniek van zijn vader, door wie hij ook weer wordt ontslagen, nadat hij de Chef de Clinique heeft tegengesproken. Hij specialiseert in verloskunde; waarin hij tot op de dag van vandaag les geeft. Ingegeven door het hoogste sterftecijfer van vrouwen tijdens bevallingen in India, is door de familie een trustfund opgericht, waaruit de opleiding van vroedvrouwen wordt gefinancierd.

Zijn eerste vrouw werd gekozen door Pa, maar het huwelijk hield geen stand. Hij had diverse affaires met vrouwen gelieerd aan het Britse Hof, maar hij wordt uiteindelijk écht verliefd op een serveerster in één van de duurste hotels van Parijs. Zij werd doodziek, nadat hij haar voor de grap in een ijskoude waterfontein duwde. Geen minuut week hij van haar zijde toen ze in het ziekenhuis lag. Ze trouwden in het geniep en zij bleef haar christelijke geloofsovertuiging trouw. Dat vond hij prima. Zijn familie keert hem echter voorgoed de rug toe.

Theoloog en arts wordt kroegeigenaar?

Het jonge echtpaar vestigt zich in Mombasa; zijn vrouw kwam er vandaan. Hij was vastbesloten om daar zijn droom waar te maken; een eigen medische privékliniek. Containers vol medische goederen en inboedel worden aangevoerd vanuit Engeland en India. De opening van zijn kliniek werd een feestje. Niet lang daarna, kocht hij een ‘slapend’ hotel en won hij een tenderprocedure voor het onderbrengen van het medisch en verplegend UN-personeel. Zijn hoge standaard van dienstverlening, enorme gevoel voor service en oog voor detail – mede door de omgeving waarin hij opgroeide – wakkert de horecabaas in hem aan.

Het was geen makkelijk weg. Hoge pieken, maar ook diepe dalen kenmerken zijn leven. Zijn vrouw is ongeneeslijk ziek en verblijft momenteel in Engeland. Maar… hij heeft zichzelf gevonden en is uiteindelijk geworden wie hij wil zijn. Hij is gelukkig en dankt God voor elke nieuwe dag. Hij is vrij, met name geestelijk en die vrijheid weegt niet op tegen geld en bezittingen. Die zelfde vrijheid gunt hij zijn gasten, bij elk bezoek aan zijn bar. Zijn chefkok – lesbienne – heeft een relatie met een meisje van adellijke komaf uit het Midden-Oosten. Ze willen graag trouwen, maar dat kan niet in Kenia. Wordt het Europa, Zuid-Afrika of The States? Ze zijn er nog niet uit. Saint heeft haar beloofd  ‘weg te geven’ tijdens de huwelijksceremonie, waar ook ter wereld.

Benieuwd waar je deze bar in Mombasa kunt vinden? Vertaal ‘alleen drankjes’ in het Engels, kort het af en iedereen wijst je de weg. Cheers!

Na 6 jaar te hebben gewerkt in Kenya en Tanzania als expert op het gebied van drinkwater, zette ik in januari 2019 voet terug op Brabantse bodem. Ik switchte mijn carrière en werk nu met veel plezier als Export Sales Manager Afrika bij een fabrikant van geneesmiddelen, voedingssupplementen en desinfectants voor de veterinaire sector. Ik schrijf graag over mijn observaties in mijn werk, dagelijks leven en multi-culturele relatie. Ik trouwde in 2017 met mijn Swahili man, Dulla.