Only in America!!! Joe Exotic’s Tigerteam

Lisette van der Ster

Net als miljoenen anderen heb ook ik tijdens het ‘corona thuiszitten’ gesmuld van de Netflix-show Tiger King, waarin de excentrieke Joe Exotic en zijn ‘pretpark’ vol tijgers en andere katachtigen wordt belicht. Zelden rolde ik zo van de ene in de andere verbazing, én verbijstering…

Hoewel Joe dankzij zijn serie beroemder is dan ooit, wat een langgekoesterde wens van hem was, zit de zelfverklaarde tijgerkoning momenteel een celstraf uit van maar liefst 22 jaar. Deze strafeis werd uitgesproken nadat hij schuldig werd bevonden aan het beramen van een moord op zijn rivale Carole Baskin en het ombrengen van tijgerwelpjes. 

#HelpFreeJoe?

En om die pittige celstraf is het Exotic’s juridische team, ook wel Team Tiger genoemd, te doen. Onder aanvoering van privédetective Eric Love hoopt de groep een presidentieel pardon af te dwingen bij Donald Trump. Want volgens hen is Joe onschuldig. En dat ze dat bloedserieus menen, bleek wel uit het feit dat ze vanuit Texas in een speciale #HelpFreeJoe bus afreisden naar DC. 

Joe Exotic

Mijn eerste gedachte, als freelance ANP entertainment-redacteur, was: ‘daar moet ik heen!’. Tegelijkertijd twijfelde ik ook enorm of ik hiervoor nou de deur uit moest gaan. In DC gold nog steeds de stay-at-home regel, iets waar mijn man, hondje en ik ons keurig aan hielden. Daarbij had ik geen flauw idee wat ik kon verwachten. Zouden er fans van de show op afkomen, die het als een geinig uitje zagen? Of mensen die deze gelegenheid zouden aangrijpen om te protesteren tegen de thuisblijfregel? Ik besloot op onderzoek uit te gaan. 

Joe Exotic

Na wat Google speurwerk wist ik ‘groepsleider’ Eric Love telefonisch te bereiken, die zich op dat moment in de bus naar DC bevond. Enthousiast vertelde hij mij over hun roadtrip en dat ze die avond ‘in het beste hotel van DC gingen slapen’. Oftewel het Trump International hotel. We spraken af elkaar de volgende morgen om 7:45 uur bij het hotel te spreken, waardoor ik eventuele mensenmassa’s kon ontwijken. 

Buiten spelen in DC

Ik moest grinniken toen ik de volgende dag bij het hotel aankwam en de bus zag. Op het vervoermiddel waren twee levensgrote koppen geplakt: eentje van Joe en een van een tijger. Only in America, dacht ik. Eric Love zelf bleek een typische ‘red state’ Amerikaan te zijn. Qua uiterlijk, maar ook qua liefde voor Trump. Hij kwam superlatieven tekort om de huidige president, en zijn familie, de hemel in te prijzen. Ondanks het feit dat Trump het momenteel druk heeft met de aanpak rondom Covid-19 en de verkiezingen (deze ontmoeting speelde ruim voor de Black Lives Matter protesten) , zei Love toch goede hoop te hebben om de Tiger King via hem vrij te krijgen. 

Joe Exotic
Foto’s: Lisette van der Ster

De hordes fans die ik had verwacht bleven gelukkig uit. En het was vooral heerlijk om er voor het eerst sinds twee maanden weer even uit te zijn. Het voelde ook echt als ‘buiten spelen’, ondanks dat de straten in het centrum van DC uitgestorven waren. Het was op deze dinsdagmorgen, tijdens het ochtend spitsuur, nog rustiger dan op een normale vroege zondagmorgen. Doordat ik al maanden niet verder was gekomen dan het vijf minuten durende wandelingetje van mijn huis naar de supermarkt, voelde ik me ietwat vervreemd van het ‘normale’ DC leven. Het was net alsof ik in een andere stad reed. Ineens merkte ik hoezeer de wereld veranderd was door de gevolgen van het coronavirus. 

Thank you so much sister

Eric Love bleek een sympathieke vent te zijn, die zeer bedreven is in het houden van praatjes met de media. Ik moest om, en vaak met, hem lachen. Hij benadrukte meerdere malen niet naar DC te zijn gekomen om herrie te schoppen en respecteerde het feit dat ik op afstand bleef met een mondkapje op. Hoewel ik persoonlijk niet denk dat Joe Exotic onschuldig is, wat ik Eric ook eerlijk zei, hadden we een leuk gesprek. 

Joe Exotic

Ook al liggen de denkbeelden en idealen van deze vrolijke meneer en mijzelf behoorlijk ver uit elkaar, wil dat nog niet zeggen dat je geen respectvol contact met elkaar kunt hebben. Iets wat momenteel helaas vaak wel het geval is in de Verenigde Staten. 

Via app-verkeer hielden we contact. Een paar uur na onze ontmoeting stond mijn stuk op de site van De Telegraaf. Ik appte Eric de link, waarop hij meteen reageerde. “Thank you so much, sister. Much love from the road. We’re heading home now. Let’s keep in touch and God Bless You.” 

Ik moest weer grinniken en dacht wederom: Only in America.

Over dit Wereldwijf: Lisette van der Ster - VS

Lisette van der Ster - VS
Hi, mijn naam is Lisette, sinds juli 2018 woonachtig in Washington, DC. Hiervoor woonde ik een ruim jaar in San Francisco, nadat ik in 2017 vijf maanden na de ontmoeting met mijn (nu) man trouwde en acht maanden later vanuit Amsterdam emigreerde. Rescue dog Louie maakt onze familie compleet. Guilty pleasures: Britney Spears & Justin Bieber. Hartstochtelijk Ajax-fan.